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Das Geheimnis des Älterwerdens

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Cody Romano wird von einem Pfeil auf eine Karte geführt und reist nach Südgeorgien, um nach Geschichten von Fremden zu suchen.

SIEBEN STUDENTEN starrten mich an, als ich die Waffe spannte und zielte. Wir waren an einem Sonntag im Juni unter einer Markise am Straßenrand zusammengekauert, um dicken tropischen Regen zu vermeiden.

Als ich den Abzug drückte, schlug ein mit Farbe bedeckter Nerf-Pfeil gegen einen Straßenatlas auf dem Bürgersteig. Ich kniete mich hin, um das Ergebnis zu untersuchen - einen fluoreszierenden gelben Fleck in Südgeorgien -, bevor ich die Waffe einem Teamkollegen zuwarf. Die Sonne ging schnell auf; Laut meiner Stoppuhr hatten wir zwei Minuten und neunzehn Sekunden Zeit, um einen Ort auszuwählen.

Unsere Aktivität an diesem Sonntag beruhte auf einer einfachen Prämisse: Wählen Sie zufällig eine Stadt im Süden aus und reisen Sie dann, um wahre Geschichten über die unvergesslichsten Charaktere der Stadt zu produzieren. Wir haben es "MapDart" genannt.

Eine Woche zuvor hatte ich das MapDart-Konzept in einer E-Mail an Studenten der Universität von Florida in Gainesville, wo ich Öffentlichkeitsarbeit studiere, vorgestellt. Überraschenderweise waren die meisten Befragten Nicht-Kommunikations-Majors, die neue Leute kennenlernen und kennenlernen wollten.

Jede Person hatte einen Schuss auf die Karte.

Unser Team, dem ein Ingenieur, ein Psychologe und ein Student der öffentlichen Gesundheit angehörten, war so vielfältig, dass es das Thema in einem Witz „Also gehen alle in eine Bar“ spielte.

Jede Person hatte einen Schuss auf die Karte. Nachdem der erste Pfeil abgefeuert wurde, legte ich ein Zeitlimit von 20 Minuten für die Auswahl einer Stadt fest. Julie, eine Fotografin, tippte mit dem Finger auf die Karte und sagte: "Willacoochee, Georgia?"

Wir fuhren fast drei Stunden nach Willacoochee, einer Gemeinde mit weniger als 2.000 Einwohnern, weil es Spaß machte, den Namen auszusprechen. (Probieren Sie es aus - es ist, als würden Sie Ihre Zunge durch einen Dschungel von Silben führen.)

Dann kam der schwierigste Teil: in fremden Rasen einzudringen und uns in das Leben von Fremden einzufügen. Obwohl es kein Allheilmittel gab, dachten wir, in einem Restaurant herumzufragen wäre unsere beste Wahl.

Mary's, das einzige Sitzlokal in Willacoochee, befindet sich zwischen einem Baumarkt und einem Tierfuttergeschäft. Ästhetisch ist es wie in einem alten Jagdschloss: Eichenwände, Picknicktische, ein montierter Bockkopf. Als ich mich durch das Buffet bewegte, verriet ich meine nordöstlichen Wurzeln, indem ich den jungen Kellner nach Karotten fragte.

"Du meinst süße Yamswurzeln?" sagte sie und lächelte unbeholfen.

Nachdem wir Platz genommen hatten, unterhielten sich meine Teamkollegen und ich mit einer älteren Menge zum Mittagessen. Obwohl das Thema Altern krankhaft und tabu sein kann, sprachen die Bewohner von Willacoochee, die wir getroffen haben, herzlich und nostalgisch über das Älterwerden. Sie lachten über Angeltouren, Streiche und alte Highschool-Schwärme.

Diese Dynamik fiel mir auf, weil ich nach meinem 22. Geburtstag einige Monate zuvor begonnen hatte, über mein eigenes Altern nachzudenken. Ich organisierte MapDart teilweise aus dem Eifer heraus, unvergessliche Erlebnisse in meine Zwanzig zu packen, während ich noch die Freiheit hatte, spontan zu reisen.

Wenn es jemals einen Mann gab, der qualifiziert war, sich für ein gutes Altern einzusetzen, war er George McCranie, der schlanke und agile 91-Jährige, den wir bei Mary kennengelernt haben. Nach dem Mittagessen stieg George in seinen Super-Pickup und forderte uns auf, ihm zu folgen. Er würde jedoch nicht warten und ich raste eine Landstraße hinunter, um Schritt zu halten.

Mr. McCranie in seiner Abholung

Die Gesichter der Fotografen in meinem Auto leuchteten auf, als Mr. McCranie auf eine unbefestigte Straße abbog und uns zu einer üppigen Lichtung des Kiefernwaldes führte, wo Blockhütten eine antike Terpentinfabrik umgaben. In der Ferne verwandelte sich die Lichtung in überwachsenes Gras, das das verrostete Chassis eines Ford vom Typ T verschluckte.

George ging um ein Silo herum zur Rückseite der Fabrik und stieg eine Treppe hinauf. Er trat auf eine hölzerne Plattform und zeigte auf zwei Baumstämme, die sich vom Rand des Gebäudes bis zum Feld darunter erstreckten.

"Wir haben unseren rohen Kaugummi von diesen Kiefern hierher gebracht", sagte Mr. McCranie mit einer tiefen, ruhigen Stimme. „Wir haben sie bearbeitet, weißt du, und sie haben Terpentin in Fässer gefüllt. Wir würden die Fässer auf Rutschstangen rollen und all diese Geschäfte. Fässer wogen 500 Pfund pro Stück. “

Ich stellte mir eine viskose braune Gänsehaut vor, die nach Zucker und verbrannten Kiefern roch und in die Behälter sickerte.

George trat auf die Gleitstangen zu. Sein raffiniertes Aussehen - gekämmtes Haar, Brille, ein knackiger Button-down in Khakis - unterstrich die Jahre, die vergangen waren, seit er als Teenager in der Fabrik gearbeitet hatte.

Während der Jugend von Mr. McCranie befand sich Georgia im Würgegriff der Weltwirtschaftskrise. ("Sie wissen nichts über die Depression", sagte er, und er hatte Recht, da wir uns noch nicht emotional von dem Verlust des iPhone-Dienstes erholt hatten.) Angesichts der Umstände sagte Georges Vater George und seinen beiden Brüdern dies Wenn sie Geld für das College wollten, mussten sie anfangen zu arbeiten.

Als bekannt wurde, dass drei Willacoochee-Jungen die Terpentinfabrik ihrer Familie übernommen hatten, befürchteten einige Einheimische, dass die Fabrik niederbrennen würde, sagte McCranie. Dennoch handhabten die Brüder Fass für Fass ohne Ausrutscher. Nur die Forderungen des Zweiten Weltkriegs störten ihre Arbeit.

"Jungs wurden immer wieder getötet und sie brauchten Ersatz", sagte George. "Das klang für mich nicht nach einem guten Jobangebot."

Nachdem George und sein älterer Bruder für den Kampf in Europa eingezogen worden waren, produzierten sie in Willacoochee weiterhin Terpentin. Sie finanzierten nicht nur die gegenseitige Ausbildung, sondern sparten auch genug, um 11.000 Morgen Land und ein paar Model Ts (die für 12 bis 18 US-Dollar pro Stück verkauft wurden) zu kaufen.

Als Mr. McCranies älterer Bruder vor etwa 30 Jahren starb, hatten George und sein jüngerer Bruder das doppelte Eigentum an dem Land der Familie. Herr McCranie gab die Fabrik, die jetzt Teil des National Register of Historic Places ist, seiner Frau und seinen zwei Kindern.

Gleitstangen

Als George relativ leicht die Stufen der Fabrik hinunterstieg, sagte ich: "Hey, was ist das Geheimnis des Alterns wie du?"

"Jeden Tag ein Glas Whisky", antwortete er scherzhaft.

"Irgendein bestimmter Typ?" Fragte ich und gab vor, Notizen zu machen.

"Einige Leute machen viel Aufhebens um den Namen", gab er zurück, "aber du brauchst nichts Teueres."

Später an diesem Tag, während des Roadtrips zurück nach Gainesville, dachte ich über den Untertext hinter Mr. McCranies spielerischer Antwort nach: Es gab kein Geheimnis, älter zu werden. Wenn überhaupt, war es für George wichtig, nicht darüber nachzudenken. Er leitete die Fabrik und seine Familienangelegenheiten, indem er konkrete, langfristige Ziele festlegte und festhielt.

Zurück in meiner Wohnung habe ich den mit Farbe bespritzten Straßenatlas aufbewahrt, um mich auf MapDarts nächstes Abenteuer vorzubereiten. Der gelbe Fleck auf Südgeorgien stellte keinen zweidimensionalen Raum mehr dar; Es weckte Erinnerungen an süße Yamswurzeln in Marys Restaurant, auf Farmen, in Sümpfen und in einer alten Terpentinfabrik, in der drei Jungen das College absolvierten.

Wenn ich mir das nächste Mal Sorgen mache, 23 zu werden, werde ich mich an Mr. McCranies Ausblick erinnern. Es trieb ihn durch die Depression, durch Nachmittage, die gegen 500-Pfund-Fässer grunzten, durch den möglichen Aufstieg und Fall der georgischen Terpentinindustrie. Wenn ich mich über das Altern beschwere, stelle ich mir vor, dass George mir ein Glas Whisky und einen bildlichen, schnellen Tritt in den Arsch gibt.


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